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Ópio poderá ser criado em tanques de fermentação de cerveja

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Foto: Wikimedia

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Dizer aos seus amigos que você está preparando algo em uma cuba de fermentação,  provavelmente vão pensar que você está nos toques finais de um novo lote de cerveja. Mas um grupo de cientistas, liderados por Christina Smolke, professora assistente de bioengenharia na Universidade de Stanford, faz algo a mais que cerveja: analgésicos.

Colocando as leveduras para agir como analgésicos opióides, Smolke e sua equipe estão enfrentando diversos problemas pela indústria farmacêutica como a etapa da prescrição, por exemplo, e os baixos rendimentos das plantas de papoula por causa de métodos de produção inseguros (papoula é cultivada legalmente em apenas alguns países, como a Austrália, Hungria , Índia e Espanha, e se há uma época muito ruim em uma única parte do mundo, a oferta mundial é severamente impactada). Mas talvez, o mais importante, o seu método de produção irá deixar a droga incapaz de ser refinada em heroína, o que eles esperam com isso reduzir o uso ilegal e mortes por overdose.

A equipe vem trabalhando há quase uma década para modificar geneticamente uma variante do fermento, onde pode concluir o processo químico em 17 passos, o que transforma papoula em um analgésico opióide. Alguns destes passos são processos que ocorrem naturalmente na planta de papoula, que conduz à produção de opiáceos em morfina e codeína. Outros passos são processos sintéticos que são realizados em fábricas de produtos farmacêuticos que produzem medicamentos de maior valor, como oxicodona e hidrocodona.

Ao adicionar a levedura três genes da planta papoula e dois genes de uma bactéria que se alimenta de resíduos de papoula, a equipe de Smolke foi capaz de convertê-la para medicamentos de maior valor. “Com o processo, haverá um maior controle sobre o que está sendo produzido”, diz Smolke. “Ela permite a produção de opióides que não podem ser convertidos em heroína.”

Dr. Howard L. Forman, um psiquiatra especialista em dependência do Centro Médico Montefiore, em Nova York, no Bronx, se preocupa com a ideia e diz que ela poderia sair pela culatra. “Algumas considerações devem ser feitas para o lado potencialmente escuros desses desenvolvimentos”, diz ele. “Esta ciência poderá acabar levando a criarem laboratórios em casa e para produzirem opióides para uso ou venda?” Apontando para o abuso onde 1.900.000 americanos eram viciados em opiáceos em 2010, ele acrescenta que a ciência poderia permitir um “fácil e barato método para produzir essas drogas”, exacerbando os nossos problemas atuais.

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Embora Smolke diga que existe potencial para uso indevido, a “perspectiva de longo prazo é aproveitar a tecnologia para criar produtos finais modificados que apresentam melhores propriedades”, como sendo menos viciante. Vai levar algum tempo para a conclusão da pesquisa, porém, a equipe de Smolke ainda está tentando descobrir como concluir esse processo de 17 passos com apenas fermento, para que os opiáceos possam ser feitas sem depender de campos de papoula.

© 2014, Newsweek, Inc. Todos os direitos reservados.

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